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华为发力AI芯片,寒武纪很受伤?

华为发力AI芯片,寒武纪很受伤?

转载自微信公众号“全天候科技”(iawtmt),作者:杨凡,编辑:安心。


10月10日,华为的全联接2018大会在AI界刷屏,也让华为供应商——芯片设计公司寒武纪引来了不少议论。这次大会上,华为首次对外系统阐述其AI战略,推出了全栈全场景AI解决方案和算力超群的昇腾910、昇腾310两款AI芯片。


处于议论另一端的寒武纪,一直致力于提供终端AI处理器IP和云端智能芯片,这与华为如今发布的AI战略想要瞄准的市场有一定程度的重合,华为建立在完全自制的AI计算架构上的昇腾方案,同样采用云+端的策略。而寒武纪此前也为华为麒麟970芯片提供NPU(神经网络单元)当中的AI核心架构,与华为是合作关系。


外界好奇,力推AI战略的华为今后是否还需要寒武纪?华为与寒武纪是否真如外界所说,会从合作关系变为竞争对手,以及AI独角兽寒武纪的商业化落地究竟做的如何?


1. 寒武纪与华为从合作变竞争? 


寒武纪把自己定位成一家独立的芯片公司,为下游厂商提供不同尺寸、面向不同应用场景的终端AI处理器IP以及覆盖inference(推断)和training(训练)的不同处理能力的云端智能芯片。


2017年9月初,华为在IFA 2017柏林消费电子展上发布了传闻已久的”人工智能芯片“——Kirin 970(麒麟970)。这是“全球首款第一枚手机AI芯片”。这款芯片就集成了寒武纪1A处理器的IP作为其核心人工智能处理单元(NPU——Neural Network Processing Unit)。


不过,市场上关于华为自己做AI的说法就没断过,华为的AI架构“达芬奇” (Da Vinci)也传闻已久。在日前的全连接大会上,徐直军首次公开回应,他称, “(达芬奇)是基于我们对人工智能的理解和我们的需求自然而然产生的。寒武纪的也很好,但是没法支持我们所需要的全场景”。


徐直军表示,华为需要的是从云到边缘、到端、到各种物联网终端,全场景的支持,因此必须要开创一个全新的架构,要能实现极致的功耗需求、极致的算力需求全覆盖。


实际上,在麒麟970芯片发布时,对于与寒武纪的合作,华为对外就显得轻描淡写;寒武纪在自家官网则大方写到,集成寒武纪1A处理器的世界首款人工智能手机芯片华为麒麟970正式发布并在华为Mate 10手机中投入大规模商用。


今年8月底,华为发布的新一代旗舰处理器麒麟980搭双核NPU,搭载了寒武纪1A的优化版本,但具体采用了哪个优化版本,华为未做出说明。对此,麒麟980芯片相关负责人曾对媒体表示,华为原本是不打算做宣传的,而是靠口碑营销,因为“消费者只要用了就知道有多好”。


对此,有接近华为的人士表示,寒武纪只是华为的其中一个供应商,华为的做法应该是符合双方合作规定的,不然寒武纪是可以状告华为的。 


业界也有声音认为,随着华为昇腾系列IP以及达芬奇架构的正式发布,麒麟900系列处理器很快将集成自家的昇腾IP而非寒武纪的NPU,实现与寒武纪彻底切割,甚至成为寒武纪的直接竞争对手。寒武纪的AI架构看起来更像是华为AI过渡时期的救急产品,这或许也是华为对与寒武纪合作态度相对低调,不愿宣传的一个原因。


 “这件事(达芬奇架构)在意料之中。”寒武纪创始人兼CEO陈天石近日公开回应称,“如果华为这样的有能力、有平台的巨头都不打算自研AI芯片,只能说明AI芯片还不够重要。”


不过,陈天石否认寒武纪与华为的竞争关系,他称,目前与华为的合作仍在继续,而华为发布的峰值性能16T的昇腾310和寒武纪今年5月发布的128T峰值的MLU100没有竞争,因为两者场景不同——前者主要是边缘端,而后者是云端,峰值性能也不同。


2. 寒武纪的商业化与挑战


一向低调的寒武纪在一级资本市场备受追捧,成立至今吸引了一众知名投资机构和互联网巨头的投资。在2017年A轮融资后,它就第一个迈进了全球AI芯片领域的独角兽大门,一时风头无两。2018年5月,寒武纪科技宣布完成数亿美元B轮融资。其投后整体估值达25亿美元。


AI投资热潮后的今天,人工智能公司已经到了用业绩证明实力,对投资方有所交代的时候。


外界关于华为将与寒武纪切割、直接竞争的讨论让寒武纪的商业化落地备受关注。


寒武纪终端处理器IP产品已衍生出1A、1H、1M等多个型号,适用范围可覆盖智能手机、安防监控、可穿戴设备、无人机和智能驾驶等各类终端设备的芯片中。


寒武纪告诉全天候科技,其终端客户主要以SOC厂商为主,目前客户包含华为海思、紫光展锐、晨星(MStar)/星宸半导体等中国最顶尖SoC芯片公司。寒武纪的IP客户晨星(MStar)/星宸半导体的智能摄像头也已量产并发货,其它客户的产品也将陆续发货。 晨星(MStar)总部位于中国台湾,是全球知名的家电嵌入式IC芯片厂商。


而寒武纪MLU100和MLU200则主要服务于云端服务器端的智能处理需求,偏重于推理和训练两个用途。在此方面,寒武纪和中科院系的公司——中科曙光、中科创达的合作紧密。中科曙光利用寒武纪架构打造出针对推理应用优化的服务器。此外,联想和浪潮也发布了搭载寒武纪云端芯片的AI服务器产品。


不过,寒武纪面对的竞争也十分激烈。


在智能手机领域, 除了华为拥有了自己的AI战略,小米也在自研芯片,拥有自己的“澎湃”系列处理器;其它如VIVO、OPPO等手机厂商,则选择了高通骁龙系列或联发科等老牌巨头产品。苹果和三星则早已步入封闭式自我研发的阶段。寒武纪想要继续扩大市场份额,或许有些困难。


在安防监控领域,寒武纪与华为海思、深鉴科技、北京君正、国科微等抢夺同一块蛋糕,厮杀已久。后起之秀也源源不断,竞争非常激烈。


而在无人机领域,高通、英特尔、英伟达、联芯、华为海思、三星等巨头早已瓜分大部分市场。


除了华为,阿里、百度,格力等都在做自有的AI芯片,随着巨头纷纷入局,寒武纪作为独立的芯片公司如何找到自己的生存空间,这或许的当下更具挑战的问题。 

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